역동적 연구문화가 `강한 한국` 만든다

 

대한민국의 관문 인천국제공항은 명실상부한 세계 최고의 공항이다. 국제공항협의회(ACI) 세계 공항 서비스 평가(ASQ)에서 12년 연속 1위를 차지했다. ASQ에서 5점 만점에 4.994점이라는 만점에 가까운 점수를 받았다. 올해는 인천공항이 세계 공항 서비스 수준 향상에 크게 공헌했다는 점을 특별히 인정해 '특별 공로상'도 수여했다. 학회, 국제협력사업 등 해외 출장으로 인천공항을 이용할 때마다 뿌듯함을 느낀다. 세계 어떤 공항도 부럽지 않았다. 하지만 얼마 전 유럽 출장 중에 경험한 로마 피우미치오 공항에서의 경험은 두고두고 생각난다. 피우미치오 공항에서 출국심사소를 지나 대합실에는 생뚱맞게 그랜드 피아노가 한 대 놓여 있었다. 장식이라고 하기엔 너무 거하고 피아노 공연을 위한 것이라 하기에는 준비가 너무나 부족했다. 음향시설도, 최소한의 관람용 좌석도 없었다. 그런 엉성한 곳에서 엄청난 일이 일어났다.  비행기를 기다리던 승객 한 명이 용감하게 피아노 덮개를 열고 의자에 앉아 연주를 시작했다. 여러 국가에서 온 승객들이 하나둘 모여 들었다. 그 정도는 우리에게도 일어날 수 있는 일이었다. 하지만 여기서부터 달랐다. 피아노를 연주하던 승객이 익숙한 가곡의 선율을 연주하기 시작하자 하나둘 행복 가득한 얼굴로 동참하여 합창을 시작했다. 어떤 이가 신청곡을 외치면 다른 이는 스마트폰으로 악보를 찾아 연주자에게 보여줬다. 낯선 이와 스스럼없이 어깨동무를 하고 서툴지만 아름다운 화음을 만들어 내는 것이었다. 피우미치오 공항의 품격은 로봇, 사물인터넷, 빅데이터, 생체인식 등 첨단기술을 총동원해 스마트 공항으로 만들겠다는 우리의 계획과는 차원이 달랐다. 비행기 시간에 맞춰 탑승 게이트로 향한 뒤로도 합창은 계속 되었다. 생뚱맞은 피아노 한 대로 감동적인 공간과 시간을 만들어 낸 것이다. 

 

어떻게 이러한 일이 가능했을까? 단순히 유럽의 문화라고 넘어가기엔 인상이 너무도 강렬했다. 유럽에 머무는 동안 어떤 차이가 이러한 일을 가능하게 했는지 묻고 또 물었다. 가장 설득력 있는 설명은 그들이 보유한 다양성과 포용성이었다. 다양한 사람들이 어우러져 있기에 그 예상치 못한 상황이라도 대응이 가능하며, 다양성을 인정하고 장점으로 받아들이고 있어 새로운 시도를 긍정적으로 바라보고 동참할 수 있다는 것이다. 또한 다름을 배척하지 않고 배움을 얻고, 협력으로 시너지를 만들어 내는 원천으로 본다. 그렇기에 나의 다름을 이상하게 보지 않으리라는 믿음이 있기에 서툰 연주, 노래 실력이라도 거리낌 없이 발산할 수 있었던 것이다.  사실 유럽 사회가 역사적으로 다양성과 포용성을 가진 사회는 아니었다. 효율성을 추구하며 획일적 사회를 지향한 나치즘과 파시즘이 사회의 주력이었던 시절도 있었다. 또 독일은 게르만족의 활동할 충분한 지리적 사회경제적 공간을 확보해야 한다는 라벤스라움을 주장하며 배타적으로 살인적인 이주 정책을 펴기도 했다. 7300만 명 이상의 귀한 목숨을 앗아간 제 2차 세계대전이라는 참화를 겪고서야 뼈에 새긴 교훈이 다양성과 포용이었다. 

 

지난 20세기 우리는 눈가면을 하고 앞만 보고 달리는 경주마와 같이 좌고우면하지 않고 효율성을 무기로 경제를 발전시켜왔다. 이를 통해 전쟁의 폐허에서 자동차, 조선, 반도체, 스마트폰 등 첨단의 주력산업 기반도 다졌다. 우리가 밟아 온 성공의 길은 효율성이라는 DNA를 우리의 유전자에 각인하는 과정이기도 했다. 당연히 다양성을 키울 여유를 갖기 어려웠다. 짧은 시간 내에 산업 일꾼을 길러내느라 교육도 획일화가 불가피했다. 효율성이라는 프레임 속에서 치열한 경쟁을 하는 우리에게 포용은 사치였는 지 모른다.  물론 지난 10여 년간 변화를 위한 노력을 경주해 온 것이 사실이다. 하지만 3년간의 국가과학기술연구회 융합연구본부장 재임 기간을 되돌아보면 아직 갈 길이 멀다. 저성장이라는 뉴노멀 속에 창의를 토대로 한 혁신성장만이 유일한 대안이 된 지금, 우리 과학기술계 또한 다양성의 부족이라는 한계를 절감하고 있다. 또한 융합의 중요성을 강조하지만 자발적으로 경계를 허무는 융합을 기대하기에 우리의 포용성 수준 역시 아직은 끓는 점에 이르지는 못했다. 2016년도 기준, 상향식 개인기초연구사업 규모는 1조1085억으로 전체 국가연구개발사업 중 5.8%에 불과한 실정이다. 같은 맥락에서 이정동 교수도 '축적의 길'에서 다양성을 중심으로 하는 스몰베팅 스케일업 전략을 강조하고 있는 것이다.  유럽도 세계대전이 끝난 후 바로 다양성과 포용성을 보유한 사회로 변모한 것이 아니다. 지독한 내부갈등과 반작용을 견뎌내야만 했다. 우리가 효율성이라는 성공의 덫에서 빠져나와 다양성과 융합을 통한 효과성을 지향하는 사회가 되는 데에는 앞으로도 많은 노력과 고통을 필요로 할 것이다. 우리 과학기술계가 새로운 길에 선두에 섰으면 한다. 피아노를 치듯 누군가는 새로운 연구를 제시하고, 합창에 참여하듯 다양한 연구자들이 융합해 문제를 해결해 내는 역동적인 연구문화를 필자는 꿈꾼다. "꿈은 이루어진다!"는 친숙한 구호를 마음에 새기며…

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4차 산업혁명과 '과학기술 상륙작전'

 

1950년 9월 15일, '크로마이트(Chromite) 작전'을 위해 8개국 261척의 함정이 월미도 앞바다에 집결했다. 00시 05분 팔미도 등대가 켜지고 05시 함포사격이 시작됐다. 06시30분 해병대 상륙으로 본격화된 이 군사작전이 바로 67주년을 맞은 인천상륙작전이다. 6.25전쟁 개전 이후 철저히 패하며 낙동강 전선까지 밀린 전황이 반전되는 순간이었다. 인천은 조수간만의 차가 최대 9미터에 달해 상륙작전을 감행하기에는 너무 큰 위험성을 안고 있었다. 미 합동참모본부가 반대를 굽히지 않았던 것이 당연했다.
 
불가능해 보였던 작전의 성공으로 경부선 철도와 경부 가도를 이용하던 북한군 보급선을 끊어냈고, 북한군은 9월 23일 총후퇴를 결정했다. 대한민국의 운명을 바꾼 역사적인 군사 작전이었다. 2017년 9월, 우리 대한민국은 또 한 번의 인천상륙작전이 필요한 처지에 놓였다. 북한은 핵무기 개발이라는 무모한 도발을 계속함으로써 한반도를 위기 상황으로 몰아넣고 있다. 특히 핵무기는 더 이상 자산이 아니라 인류에 대한 부채라는 전 세계가 공유하고 있는 기본을 저버리고 국제사회에서 고립의 길을 가고 있다. 필자는 우리 대한민국이 자유민주주의와 국민 안전을 굳건히 지켜낼 역량이 있다고 믿는다. 위기에 일치단결하는 국민, 국가 위기관리 능력과 이를 뒷받침할 탄탄한 국력이 있기 때문이다. 지난 50년 국가 발전을 함께 해온 과학기술계도 국가적 위기 상황에서 흔들리지 않고 더 크게 더 멀리 보는 지혜로움을 발휘해야 한다.

 

그리고 미래 국가 경쟁력 확보를 위한 과학기술 상륙작전을 준비해야 할 것이다. 과학기술 상륙작전은 4차 산업혁명이라는 새로운 바다와 땅에서 이루어질 것이다. 초연결, 초지능의 4차 산업혁명 개념은 2016년 다보스포럼에서 클라우스 슈밥 회장이 소개한 이후 미래 경쟁력을 좌우할 핵심 요소로 인식되고 있다. 우리 정부 또한 그 중요성을 평가하고 국정과제에 포함해 추진하고 있다. 우리나라는 세계적인 정보통신 인프라와 기술력을 갖춰 높은 잠재력을 갖췄다. 이에 반해 이미 수년간 인더스트리 4.0을 추진해 온 독일과 산업인터넷의 개념을 성숙시켜 온 미국 등에 비해 구체성이 떨어진다는 평가다. 게다가 우리는 할 수 있는 것들을 명시한 포지티브 법 제도를 채택하고 있어 새로운 제품, 서비스가 속속 등장할 새 시대에 대응하기 어렵다는 지적이다. 결국 4차 산업혁명의 하드웨어 파워는 강한 반면 소프트웨어 파워가 약하다는 평가인 것이다.

 

이런 상황에서 우리가 할 일은 명확하다. 먼저 4차 산업혁명 경쟁에서 뒤처진 것으로 평가되는 요소를 최대한 빨리 추격하는 것이다. 4차 산업혁명이 가져오고 있는 변화를 누구보다 먼저 수용하는 용기가 필요하다. 또 현재 활용 가능한 4차 산업혁명 기술을 업무와 비즈니스에 적용하는 영민함과 적응력을 보여야 한다. 산업계는 한 목소리로 4차 산업혁명의 확산을 더디게 하는 규제를 개혁해야 한다고 주장한다. 물론 무차별한 규제철폐가 목표가 되어서는 안 될 것이다. 사실 규제란 경험을 통해 획득한 국가 사회적 위험 요소를 통제하고 장기적 관점에서 국가 사회적 이익을 최대화하려는 목적을 담고 있기 때문이다.

 

두 번째로 앞서 나갈 준비를 해야 한다. 우리는 선진국이 밟아 갔던 길을 빠른 속도로 추격했고, 같은 궤도에서 추월하려 노력해 왔다. 하지만 11년째 2만달러 함정에서 벗어나지 못하며 성공했다는 평가를 내리지 못하고 있다. 4차 산업혁명 시대에 지금까지 우리가 해왔던 방법을 답습함으로써 새로운 시대가 주는 기회마저 잃는 우를 범해서는 안 된다. 먼저 4차 산업혁명의 흐름을 정확하게 보고 지나갈 길을 예측해야 한다. 초연결 속성에 의해 생성될 상상하기 힘든 규모의 빅데이터를 처리하고 초지능으로 연계하려면 엄청난 컴퓨팅 파워가 필요하다. 필자가 속한 KIST가 양자컴퓨팅과 신경모사반도체와 같은 완전히 새로운 컴퓨터 기술을 연구개발 하는 것도 이와 같은 이유에서다.

 

우리는 이미 4차 산업혁명 시대라는 바다에서 과학기술 상륙작전을 시작했다. 합리적 규제 개선이라는 등대를 점등하고, 선제적 R&D라는 해병대 상륙으로 미래 핵심기술을 선점해야 할 것이다.

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'연구자 자존감' 일으켜 세워라

 

필자가 융합연구정책센터장을 맡고 있을 몇 해 전 일이다. NBIC 융합기술 보고서로 전 세계적으로 융합연구를 본격화한 미국 국립과학재단 디렉터인 미하일 로코(Mihail Roco)가 한국의 국가융합기술정책과 융합연구센터를 벤치마킹을 하고 싶다며 만남을 요청해 왔다. 아직 우리 융합기술수준이 선진국에 못 미친다고 평가하고 있는 상황에서 의아해 했었다. 한발 더 나아가 EU의 융합연구회에서는 우리 융합연구정책을 배우고 싶다며 기조연설을 부탁했다. 게다가 우리가 과학기술 선도 국가로 올려봤던 그들이 위기라 주장하며 혁신을 추진하는 이유가 바로 한국이라니 납득하기 어려운 하소연이었다[...]

 

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[한국대학신문] [신년대담] 이상천 국가과학기술연구회 이사장 "융합시대 도래 협력통해 사회 비전 나온다"

 

“협력과 융합을 통해 결국은 우리 사회가, 국가가 나아갈 비전이 나온다. 융합의 시대다. 그에 따른 사회현상을 분석하고 경제발전, 과학기술 개발도 협업으로 가는 게 훨씬 현실적이다. 현실에 맞는, 사회가 필요로 하는 방향으로 연구가 이뤄질 것으로 본다. 앞으로 난제는 전부 융합적 사고로 접근해야 해결이 가능하다.”[...]

 

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